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神奇數字「3」

歐盟執委會在11日正式宣佈,不批准香港長和旗下英國流動通訊商「3英國」收購英國對手O2的交易,理由是會削弱英國流動通訊業的競爭。

長和在不少國家的流動通訊商稱為「3」,有趣的是,在今次併購爭論中,「3」是重要數字;這次併購不只影響長和,也對全歐盟的通訊業都有深遠影響,而巧合地,這個深遠影響反過來又會影響長和。

歐盟說了很多反對3英國購買O2的理由,例如兩間公司加起來的市場佔有率達40%,會削弱競爭,以致英國流動通訊收費會增加,不利消費者;又或新公司會太大,是不利對手,等等。

不過,很多人相信,歐委會反對交易的最重要理由是:如果交易進行,英國的流動通訊商會由4間變3間,而歐委會認為3間或以下競爭者是不利流動通訊市場競爭。儘管競爭專員韋斯塔格(Margrethe Vestager)說,之後審批通訊業併購案時,不存在任何「神奇數字」,但大家都覺得,歐盟舉動正是告訴大家,「3」正是歐委會底線的神奇數字。

大家對歐委會的舉動都毫不意外,因為上個月已不斷有消息人士放風稱,歐委會會否決這宗併購。而且,在過去半年,丹麥和法國都各自有流動通訊商併購因知道歐盟或成員國政府會反對而取消,而丹法兩國的個案同樣是「4變3」的情況。

上面來自法國報章Les Echos的圖片可顯示,仍有不少歐洲國家是有4間流動通訊商,當中只有3間的國家,德國、奧地利和愛爾蘭是上任競爭專員批准「4變3」,但韋斯塔格上場後,明顯收緊了審批。

圖片中意大利是灰色,圖片說是「正在4變3」。不過,有關併購仍在審批,而英國交易被禁的案例在前,大家都覺得意大利併購案會批准的機會很低——而在意大利,收購方正是長和旗下的「3意大利」。

除了不准「4變3」,歐委會另一個清晰立場就是,不鼓勵在同一成員國內的同一流動通訊業進行併購,但如果是跨國併購,或是流動通訊商跟「相關」行業的公司併購,歐盟是會批准的。

跨國併購,容易明白;那麼,何謂「相關」行業併購?其中一個例子,就是英國固網通訊商BT收購了流動通訊商EE。另一些「相關」行業,包括收費電視公司等,因為現在流行把收費電視、流動通訊、固網通訊等服務綑綁一起向顧客出售,因此有併購誘因,而對歐盟來說,流動通訊商又不算少了公司。

在目前情況下,流動通訊商也只能走這些路來加強整合業界。不過,大家仍在爭論:是否只從成員國角度來看市場競爭?「4變3」好像打擊競爭,但如果從全歐盟角度來看,目前有超過100間流動通訊商,而美國只有4間,中國只有3間,因此業界倒認為歐洲的市場太分散,令公司沒有足夠資本去投資通訊基建,長遠會在制式上越來越落後。

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