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歐盟峰會——意大利對荷蘭

歐盟今天(23日)稍後又會再召開一次視像峰會,這次是討論長遠振興全歐疫後經濟的措施。跟之前的緊急拯救經濟方案的討論一樣,這次峰會再次是意大利總理孔特(Giuseppe Conte,照片左)和荷蘭首相呂特(Mark Rutte,照片右,照片來自意大利政府網站)的對壘。


歐盟財長本月初同意了5400億歐元(4.5萬億港元 / 17.2萬億新台幣 / 4.1萬億人民幣 / 2.5萬億令吉)的抗疫救經濟方案,歐盟27國領袖今天會正式確認支持這個方案,他們今天轉向討論更長期的振興經濟方案。

下一步的泛歐經濟措施又再圍繞同一問題爭拗:「債務共同化」(debt mutualisation),即是27國聯合或歐盟直接發債,債務由27國一同承擔。孔特應該會再一次要求推出「冠狀債券」(Coronabonds),而呂特應該會再一次直接否決。

「冠狀債券」應該繼續不會在這次峰會通過,但西班牙在會前拋出了另一個接近「債務共同化」的建議,由歐盟成立一個1.5萬億歐元(12.5萬億港元 / 47.7萬億新台幣 / 11.3萬億人民幣 / 7萬億令吉)基金,來為各成員國的中長期振興經濟措施付款。

這筆基金當作歐盟的額外預算開支,部份會由各成員國額外增加向歐盟的撥款,但27國不可能霎時間突然多撥1.5萬億歐元,因此歐盟執委會一定要根據新拿到的撥款作為擔保,再到市場集資,以歐盟/歐委會名義向舉債。

理論上可以說這不是歐盟27國聯合發債,因為是以歐盟預算的機制來執行,但歐盟不會自己大規模舉債,上述做法其實已朝「債務共同化」走近。

這個基金的模式應該可獲通過,但細節就引起很大爭拗,當中最大的問題是,究竟成員國從這個基金拿錢,應以低息貸款還是資助補貼的模式進行?如果是前者,在賬目上這筆債務依然落在相關成員國身上,後者則是要27國分擔。

跟之前一樣,早前支持「冠債」的法意西葡四國要求資助,孔特在這次峰會應該會循例提出「冠債」後,很快就轉向支持西班牙方案,並要求用資助模式。呂特就肯定反對資助。

除了疫後經濟振興外,現時歐洲有關抗疫經濟措施的辯論,基本上跟更宏觀的歐盟預算辯論是一致的。

在2月下旬歐洲瘟疫大爆發前,歐盟仍在忙於討論2021-2027的七年預算框架問題。歐盟領袖是每7年一次討論歐盟的預算框架,然後每年的正式開支預算則每年再微調,細節可以重開我7年前寫過的文章「7年一度的10萬億預算爭拗」「德國財金路線仍勝」

但現在跟7年前有一個很大的分別:歐盟少了一個成員國,還要是原本第二大淨貢獻國英國。歐盟收入少了,希望進行的項目卻多了,那就要處理一個問題:究竟是削減開支,還是增加成員國的撥款?

「淨貢獻國」(即向歐盟撥款多於從歐盟基金獲得的資金)當然希望削減開支。在歐盟預算的討論中,已有「節儉四國」(Frugal Four)的聯盟出現,分別是荷蘭、瑞典、奧地利和丹麥,基本上在抗疫經濟措施討論中,最抗拒「債務共同化」的也是這4國,另外芬蘭也傾向在這個陣營,但立場沒這麼強硬。他們擔心,有國家借疫情,乘機把疫前的債務拋出來要其他成員國分擔。

相對「節儉四國」,希望增加成員國撥款的成員國就組成「凝聚之友」(Friends of Cohesion),有15個國家,包括中歐的保加利亞、捷克、匈牙利、波蘭、羅馬尼亞、斯洛伐克、斯洛文尼亞,波羅的海三國立陶宛、拉脫維亞和愛沙尼亞,以及南歐的塞浦路斯、希臘、西班牙、葡萄牙和馬耳他,另外沒正式加入的意大利也屬這個陣營。所謂「凝聚之友」,是因為歐盟收到成員國的撥款後,絕大部份是透過不同補助基金來用回成員國身上的,其中一個用來補助貧窮地區的基金叫「凝聚基金」。

上述16個國家,再加上法國,都是從歐盟基金取得不少資金的國家,因此傾向要求盡量保留歐盟現有項目的規模。這批國家中,大部份在抗疫問題上,都傾向要有較大成份的債務分擔。

除了立場,哪些國家的領袖最高調表達立場,就跟他們各自國內的政治環境有關,國內越是有聲音強烈要求某一立場的,那些領袖就立場最強硬,而無論是什麼立場,這些領袖要對付的國內政敵都是一樣:疑歐/反歐盟派。

孔特堅持要有「冠債」,因為這次瘟疫大大打擊了歐盟在意大利國民心目中的形象,如果不能替意大利從歐盟取回一些好處,孔特會遭國內疑歐派批評;在荷蘭,疑歐派就強烈質疑庫房會否增加開支,因此呂特要展示出他在照顧好國家「錢包」的姿態。

正如我上述引述過的7年前文章,或是5400億歐元抗疫方案時所提及,有關歐盟財政的辯論,「德國必勝」。那麼,德國總理默克爾(Angela Merkel)持什麼立場呢?這就耐人尋味了。

德國是最大淨貢獻國,理論上身處「節儉四國」陣營,這一點在歐洲債務危機中表露無遺,但默克爾至今卻甘於在財政問題上退居二線,讓呂特發聲。她本週較早時曾暗示,可以接受某程度的「債務共同化」,但應該只限於透過歐盟預算的機制,而不是正式的「冠債」或「歐盟債券」。

默克爾立場微妙,主要涉及兩點:一、德國國內輿論傾向同情意大利的處境,跟之前認為希臘咎由自取不同;二、默克爾沒有連任壓力,反而孔特、呂特以至其他高調表達立場的歐盟國家領袖(例如法國總統馬克龍),全部都有意在下次大選角逐連任,對默克爾來說,名留青史更重要,她不可以在自己最多餘下一年半的總理任期內,任內見證歐盟瓦解,因此她更願意作出讓步來討好意大利。

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