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研究絕種人類基因 瑞典學者Pääbo奪諾貝爾醫學獎

諾貝爾獎季節又到,今年第一個公佈的獎項已有結果,醫學獎罕有地頒給跟醫學發展不算有很大關係的範疇,67歲瑞典基因學者Svante Pääbo【文首照片】獲獎,表揚他對絕種人類基因的研究,為考古及思考人類發展作出貢獻。

嚴格而言,諾貝爾醫學獎的正確名稱為諾貝爾「生理學或醫學獎」(The Nobel Prize in Physiology or Medicine)。

Pääbo最著名的成就是從絕種人族「尼安德特人」(Neanderthals)遺留下來的殘骸,把這種絕種人類的基因排序。獎項評審委員表示,表揚Pääbo就絕種人族基因和人類發展的發現,而且他有份令全新科學學科「上古基因學」(paleogenomics)誕生,這個學科是研究絕種物種的基因。

Pääbo另一個著名成就是,在西伯利亞Denisova發現另一種之前未知的絕跡人種Denisova人。

評審委員會說,透過把絕種人種的基因排序,跟我們人類比較,可以協助探索究竟我們人類跟其他人族(hominins)有什麼分別,研究人類進化和遷徙的歷史,而且也可以對醫學發展有啟示,例如顯示我們免疫系統如何對感染作出反應,因為現時人類對各類感染作出免疫反應的基因,部份來自尼安德特人的基因。

Pääbo及其團隊2010年發表了全球首個尼安德特人的基因排序,顯示他們跟我們人類祖先曾在80萬年前一同生存,現時亞洲和歐洲人的基因較非洲等其他地方的人更多繼承了尼安德特人的基因,大概1%-4%來自尼安德特人。

Denisova人基因某些部份則跟西藏人相似,這個基因部份似乎都有助該物種適用高海拔,在這種環境下生存。

研究絕種物種的基因,一度被認為是不可能的任務,因為殘骸留在世上幾千、甚至幾萬年,受不同東西和環境影響,殘骸會腐蝕,改變了DNA,Pääbo及很多其他科學家用了幾十年來研發出絕種物種DNA排序的技術。不過,現時仍有一些殘骸DNA未能排序,例如非洲絕種人種的基因仍未能研究,因為炎熱天然令當地殘留物種的基因很快變壞。

Pääbo生於斯德哥爾摩,中學畢業後先到瑞典軍隊的翻譯學校攻讀一年,之後在瑞典Uppsala大學的人文學院上學,攻讀科學史、埃及學和俄羅斯研究,期間曾同時攻讀醫學,之後從事生物科技研究。

Pääbo現時最主要的工作是德國萊比錫Max Planck進化人類學研究所主任,並兼任日本沖繩科學技術大學院大學的准教授。

Pääbo的家庭背景也有點奇特。他的父親是1982年其中一名諾貝爾醫學獎得主Sune Bergström,但他是 Bergström 的私生子,因此Pääbo隨母姓,他的母親是一名愛沙尼亞化學家,Bergström只在週末探望他及母親。

Bergström本身的家庭一直不知道有他們的存在,直至2005年Bergström離世,他的家人才知道Bergström有私生子。Pääbo說,幸虧他的一名同父異母兄弟知道時,很快調整心態,雙方關係不錯。

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